FAQs - Preguntas Frecuentes

El tipo más común de trastornos respiratorios del sueño, la apnea del sueño, es una afección grave y potencialmente mortal que es mucho más común de lo que se entiende generalmente. Reconocida por primera vez en 1965, la apnea del sueño es un trastorno respiratorio caracterizado por interrupciones de la respiración durante el sueño, generalmente acompañado de ronquidos fuertes. Debe su nombre a una palabra griega, apnea, que significa "falta de aliento".

Existen dos tipos de apnea del sueño: central y obstructiva. La apnea central del sueño ocurre cuando el cerebro no envía las señales apropiadas a los músculos respiratorios para iniciar las respiraciones. La apnea obstructiva del sueño (AOS), que es mucho más común, ocurre cuando el aire no puede entrar o salir de la nariz o la boca de la persona a pesar de los esfuerzos respiratorios debido al colapso y bloqueo de las vías respiratorias. La apnea mixta del sueño es una combinación de ambas.

Para las personas que experimentan AOS, el número de pausas respiratorias involuntarias o "eventos apneicos" en una noche dada puede ser de hasta 20 a 60 o más por hora, cada uno de los cuales dura 10 segundos o más. Aunque estas pausas respiratorias suelen ir acompañadas de ronquidos, no todas las personas que roncan tienen esta afección. La interrupción frecuente del sueño reparador a menudo conduce a una somnolencia diurna excesiva y puede estar asociada con un dolor de cabeza temprano en la mañana.

La apnea del sueño ocurre en todos los grupos de edad y en ambos sexos, pero es más común entre los hombres de mediana edad. Se ha estimado que hasta 20 millones de estadounidenses tienen apnea del sueño. Los informes publicados afirman que el 24 por ciento de los hombres de mediana edad y el 9 por ciento de las mujeres de mediana edad tienen apnea del sueño, junto con somnolencia diurna excesiva, mientras que otros estudios informan que el 9 por ciento de la población general tiene AOS.

Menos del 5 por ciento de las personas que sufren de apnea del sueño han sido diagnosticadas y tratadas. Las personas más propensas a tener o desarrollar apnea del sueño incluyen aquellas que roncan fuerte, tienen sobrepeso, tienen presión arterial alta o tienen alguna anormalidad física en la nariz, garganta u otras partes de las vías respiratorias superiores.

El colapso y la obstrucción de las vías respiratorias causan las interrupciones en la respiración durante el sueño. La apnea generalmente ocurre cuando los músculos de la garganta y la lengua se relajan durante el sueño y bloquean parcialmente la apertura de las vías respiratorias.

Cuando los músculos de la base de la lengua, el paladar blando y la úvula (el pequeño tejido carnoso que cuelga del centro de la parte posterior de la garganta) se relajan y se hunden, las vías respiratorias se bloquean, haciendo que la respiración se torne laboriosa y ruidosa e incluso deteniéndose por completo.

La obesidad agrava el estrechamiento de las vías respiratorias y provoca otros cambios que intensifican la AOS. Con una vía respiratoria estrecha, el aire no puede fluir fácilmente dentro o fuera de la nariz o la boca a pesar de los intentos de respirar.

Los resultados son ronquidos fuertes, cesación de la respiración por períodos cortos y despertares frecuentes que reducen la cantidad de tiempo que se pasa en las etapas más profundas y relajantes del sueño. La ingestión de alcohol y pastillas para dormir también aumenta la frecuencia y duración de las apneas.

Los pacientes con apnea a menudo sufren de somnolencia diurna excesiva con consecuencias como deterioro del funcionamiento, depresión, problemas de memoria y de juicio, lo que resulta en una participación estadísticamente mayor en los accidentes de tráfico.

Según la Administración Nacional de Seguridad del Tráfico en las Carreteras (National Highway Traffic Safety Administration), las personas que duermen al volante causan aproximadamente 56,000 accidentes automovilísticos reportados por la policía cada año.

 Se ha demostrado que la apnea del sueño causa presión arterial alta y puede estar asociada con latidos cardíacos irregulares, ataque cardíaco y accidente cerebrovascular, cada uno de los cuales es una afección potencialmente mortal. Cada evento apneico produce aumentos en la presión arterial sistémica y pulmonar.

 Según un estudio reciente del Colegio Americano de Cardiología, las personas que roncan regularmente tienen más riesgo de desarrollar enfermedades cardiovasculares que las que no roncan.

Otro estudio reciente reportado en el New England Journal of Medicine encontró que las personas que experimentan eventos de apnea durante el sueño son hasta tres veces más propensas a desarrollar presión arterial alta, con un riesgo incrementado proporcional al número de eventos de apnea por noche.

Los principales síntomas de la apnea del sueño son los ronquidos crónicos y fuertes, los episodios de jadeo o asfixia durante el sueño y la somnolencia diurna excesiva (SDE). Esto último puede resultar en dificultades cognitivas, irritabilidad, cambios de humor, ansiedad o depresión.

Otra señal de advertencia es el inicio temprano de la presión arterial alta (hipertensión). Los posibles factores de predicción de la AOS son la obesidad, un cuello grueso, antecedentes familiares o anormalidades anatómicas en las vías respiratorias superiores o en la estructura facial. La edad, el sexo masculino, el tabaquismo y el consumo de alcohol o sedantes también han sido correlacionado con un mayor riesgo de AOS.

Durante el evento apneico, el cerebro detecta el aumento de la resistencia de las vías respiratorias y desencadena una excitación fuera del sueño profundo. Con cada excitación, se envía una señal desde el cerebro a los músculos de las vías respiratorias superiores para abrirlas; y se reanuda la respiración, a menudo con un fuerte resoplido o jadeo. Los despertares frecuentes, aunque necesarios para que la respiración se reanude, impiden que el paciente duerma lo suficiente.

Los compañeros de cama o los miembros de la familia son a menudo los primeros en sospechar que algo anda mal, por lo general debido a sus fuertes ronquidos y a la aparente dificultad para respirar. Los compañeros de trabajo o amigos de la persona que padece apnea del sueño pueden notar que la persona se queda dormida durante el día a horas inapropiadas, como mientras conduce un automóvil, trabaja o habla. 

El paciente puede no estar consciente de la condición subyacente, pero es importante que la persona vea a un médico para la evaluación del problema de sueño.

Un estudio del sueño es una prueba que registra las actividades corporales de una persona mientras duerme. Hoy en día, un estudio del sueño es mucho más fácil de lo que solía ser.

Durante muchos años, la prueba estándar del sueño (llamada "polisomnografía") requería que el paciente fuera a un "laboratorio del sueño" donde los técnicos utilizaban adhesivo para aplicar más de una docena de incómodos electrodos metálicos en la frente, el cuero cabelludo y el cuerpo.

Además, usted es grabado al dormir mientras un técnico monitorea las señales del sensor durante la noche.