¿Qué es la epilepsia?

La epilepsia es un trastorno cerebral en el que grupos de células nerviosas, o neuronas, en el cerebro a veces envían señales de  manera anormal. En la epilepsia, el patrón normal de actividad neuronal se altera causando sensaciones, emociones y comportamientos extraños o, a veces, convulsiones, espasmos musculares y pérdida de la conciencia. 

La epilepsia es un trastorno con muchas causas posibles. Cualquier cosa que altere el patrón normal de actividad neuronal, desde enfermedades hasta daños cerebrales y desarrollo cerebral anormal, puede provocar convulsiones. 

La epilepsia puede desarrollarse debido a una anormalidad en el cableado cerebral, un desequilibrio de los químicos de señales nerviosa llamados neurotransmisores, o alguna combinación de estos factores. Tener una convulsión no significa necesariamente que una persona tenga epilepsia. 

Sólo cuando una persona ha tenido dos o más ataques se considera que tiene epilepsia. Los EEG y los escaneos cerebrales son pruebas de diagnóstico comunes para la epilepsia.

 

¿Hay algún tratamiento?

 

Una vez que se diagnostica la epilepsia, es importante comenzar el tratamiento lo antes posible. Para aproximadamente el 80% de las personas diagnosticadas con epilepsia, las convulsiones se pueden controlar con medicamentos modernos y técnicas quirúrgicas. Algunos medicamentos antiepilépticos pueden interferir con la efectividad de los anticonceptivos orales. En 1997, la FDA aprobó el estimulador del nervio vago para su uso en personas con convulsiones que no están bien controladas por medicamentos.

¿Cuál es el pronóstico?

La mayoría de las personas con epilepsia llevan vidas que aparentan ser normales. Si bien la epilepsia no puede curarse actualmente, para algunas personas eventualmente desaparece. La mayoría de las convulsiones no causan daño cerebral. No es raro que las personas con epilepsia, especialmente los niños, desarrollen problemas de conducta y emocionales, a veces como consecuencia de la vergüenza y la frustración o la intimidación, las burlas o ser evitados en la escuela y otros entornos sociales. 

Para muchas personas con epilepsia, el riesgo de convulsiones restringe su independencia (algunos estados rechazan las licencias de conducir a personas con epilepsia) y actividades recreativas. Las personas con epilepsia tienen un riesgo especial de sufrir dos afecciones potencialmente mortales: estado epiléptico y muerte súbita inexplicable. La mayoría de las mujeres con epilepsia pueden quedar embarazadas, pero deben hablar sobre su epilepsia y los medicamentos que toman con sus médicos. Las mujeres con epilepsia tienen un 90 por ciento o más de posibilidades de tener un bebé normal y saludable.

 

¿Qué investigación se está haciendo?

 

Los médicos ahora están experimentando con varios tipos nuevos de terapias para la epilepsia, incluido el trasplante de neuronas fetales de cerdo en el cerebro de los pacientes para saber si los trasplantes de células pueden ayudar a controlar las convulsiones, el trasplante de células madre y el uso de un dispositivo que podría predecir las convulsiones hasta 3 minutos antes de que comiencen.

Los investigadores mejoran continuamente la resonancia magnética y otros escaneos cerebrales. Los estudios han demostrado que, en algunos casos, los niños pueden experimentar menos convulsiones si mantienen una dieta estricta, llamada dieta cetogénica, rica en grasas y baja en carbohidratos.

Los científicos están estudiando posibles fármacos antiepilépticos con el objetivo de mejorar el tratamiento de la epilepsia. Los científicos continúan estudiando cómo los neurotransmisores interactúan con las células cerebrales para controlar la activación de los nervios y cómo las células no neuronales en el cerebro contribuyen a las convulsiones. 

Uno de los neurotransmisores más estudiados es GABA, o ácido gamma-aminobutyric. Los investigadores están trabajando para identificar genes que pueden influir en la epilepsia. Esta información puede permitir a los médicos prevenir la epilepsia o predecir qué tratamientos serán más beneficiosos.

brain scanner

 

Una de las afecciones neurológicas discapacitantes más comunes de la nación

La epilepsia es un término general que incluye varios tipos de convulsiones. Las personas con epilepsia diagnosticada han tenido más de un ataque y pueden haber tenido más de un tipo de ataque. Una convulsión ocurre cuando la actividad eléctrica anormal en el cerebro causa un cambio involuntario en el movimiento o la función del cuerpo, la sensación, la conciencia o el comportamiento.

La epilepsia afecta a alrededor de 2.7 millones de estadounidenses, y resulta en un costo anual estimado de $ 15.5 billones en costos médicos y pérdida o reducción de ingresos y producción. Las personas de todas las edades se ven afectadas, pero particularmente los muy jóvenes y los ancianos. Alrededor del 10% de los estadounidenses experimentarán una convulsión en algún momento de su vida, y alrededor del 3% habrá tenido un diagnóstico de epilepsia a los 80 años.

 

Esta lista de preocupaciones prioritarias fue el impulso para desarrollar programas de epilepsia de los CDC dirigidos a mejorar la atención; mejorar la comunicación y combatir el estigma; Autogestión; investigación de vigilancia y prevención; aumentar la conciencia pública y el conocimiento sobre la epilepsia; y el fortalecimiento de las alianzas.

Vivir Bien con Epilepsia II, celebrada del 30 al 31 de julio de 2003, fue co-patrocinada por los CDC, AES, NAEC, EF y los Directores de Enfermedades Crónicas. El objetivo de esta conferencia fue revisar el progreso desde la conferencia Vivir Bien con Epilepsia I y recomendar prioridades para una agenda de salud pública sobre epilepsia para los próximos 5 años, centrándose en el reconocimiento temprano, el diagnóstico y el tratamiento; epidemiología y vigilancia; Autogestión; y calidad de vida. 

Un objetivo adicional era identificar otras necesidades y desafíos que podrían ser abordados por la comunidad de epilepsia y aquellos que la apoyan. Los ejemplos de actividades de los CDC incluyen los enumerados en Actividades del programa.

 

La primera conferencia nacional sobre salud pública y epilepsia, Vivir bien con epilepsia I, se convocó en 1997. La conferencia fue co-patrocinada por los CDC, la Sociedad Americana de Epilepsia (AES), la Asociación Nacional de Centros de Epilepsia (NAEC) y la Fundación de Epilepsia (EF).

Esta conferencia definió el objetivo del tratamiento de la epilepsia como "sin convulsiones, sin efectos secundarios". Sus mensajes clave pueden resumirse como: "tome las convulsiones en serio, hágalo temprano, hágalo bien la primera vez, sea sistemático, eficiente y efectivo, y capacite al paciente". 

Los participantes colaboraron en el desarrollo de una lista de problemas de epilepsia prioritarios que van desde la investigación de la evaluación y la atención de pacientes con una primera convulsión hasta la lucha contra la estigmatización y la reducción de las discapacidades asociadas con la epilepsia. 

 

Problemas clave de salud pública

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El objetivo es eliminar las convulsiones y, al mismo tiempo, prevenir los efectos secundarios del tratamiento para la mayoría de las personas con epilepsia. Sin embargo, existen áreas del país que no cuentan con los sistemas organizados de atención necesarios para proporcionar el servicio y el apoyo necesario para todas las personas con epilepsia.

Los datos epidemiológicos y de vigilancia sobre la epilepsia son limitados. Se necesita más investigación sobre la epilepsia, en particular sobre cómo las causas, la frecuencia y la gravedad de la afección difiere entre los grupos de edad, razas y comunidades.

Las personas con epilepsia a menudo luchan para superar la baja autoestima y el estigma asociado a tener epilepsia. El estigma se debe en parte a la falta de comprensión de las personas que ven todos los días: familiares, compañeros de escuela, colegas. Algunas personas creen erróneamente que la epilepsia es una forma de enfermedad mental o retraso mental, que las convulsiones son algo que temer, que se deben tomar medidas drásticas de primeros auxilios para ayudar a alguien que tiene una convulsión, o que las personas con epilepsia no pueden ser empleados valiosos y productivos. La educación pública es necesaria para eliminar estos conceptos erróneos.